Pierres précieuses

Opale éthiopienne

Opale éthiopienne



"Welo opal" doit son nom à la province de Wollo, dans le nord de l'Éthiopie.


Opale éthiopienne: Jeu de couleurs saisissant dans un cabochon d'opale éthiopienne. Des domaines de couleur vive dans une opale translucide à transparente sont couramment observés dans l'opale Welo.

Table des matières


Le nouveau poids lourd opale
Une courte histoire de l'opale éthiopienne
Welo "Precious Fire Opals"
Opales d'hydrophane
Traitements de l'opale éthiopienne
Traitement de teinture
Traitement de la fumée
Traitement sucre / acide
Quel est l'avenir des opales éthiopiennes?

Le nouveau poids lourd opale

L'Australie est la force dominante sur le marché de l'opale depuis plus de 100 ans. Pendant cette période, 95% de la production mondiale d'opale a été exploitée en Australie. Aujourd'hui, l'Éthiopie est en passe de devenir le deuxième poids lourd du marché de l'opale.

Une petite découverte en 1994 a placé l'Éthiopie sur la carte mondiale de l'opale. Cela a été suivi par d'importantes découvertes en 2008 et 2013. Celles-ci produisent maintenant de belles opales précieuses, opales de feu et opales noires avec des jeux de couleurs spectaculaires dans une variété de motifs et de couleurs de corps.

Les opales éthiopiennes sont non seulement belles, mais elles coûtent généralement moins cher que des opales de qualité similaire en provenance d'Australie. Les gens vont maintenant au magasin à la recherche «d'opales Welo» ou «d'opales éthiopiennes». Ils utilisent également Internet et recherchent ces opales par leur nom. Cette vague de sensibilisation du public s'est développée en quelques années sans qu'une grande entreprise minière ou marque de bijoux dépense des millions de dollars pour les promouvoir. Cette popularité est due à la beauté de l'opale éthiopienne et à ses prix attractifs actuels.

Opale éthiopienne à facettes: De nombreux morceaux d'opale éthiopienne translucides à transparents sont à facettes, comme ces quatre petites pierres précieuses de mille milliards de millimètres de diamètre.

Perles d'opale éthiopienne: Les perles sont un produit particulièrement populaire fabriqué à partir d'opale éthiopienne. La photo ci-dessus montre un petit échantillon de sa diversité.

Une courte histoire de l'opale éthiopienne

L'opale précieuse extraite en Éthiopie a commencé à pénétrer le marché des pierres précieuses et des bijoux en 1994. Cette opale provient d'une découverte faite dans le district de Menz Gishe, dans la partie nord de la province de Shewa. L'opale de cette zone est disponible dans une large gamme de couleurs de carrosserie. Une grande partie de l'opale a une couleur de corps brune, rouge ou orange; cependant, des couleurs de corps jaunes, blanches et claires sont également trouvées.

L'opale de la province de Shewa se trouve dans des roches ignées stratifiées telles que la rhyolite, le tuf et l'ignimbrite. Bien qu'une grande partie de cette opale présente des problèmes de fendillement, un matériau stable pénètre sur le marché des bijoux et des bijoux. Ces opales sont souvent appelées «opales Shewa» ou «opales Mezezo» d'après leur localité d'origine.

La découverte d'opale la plus importante en Éthiopie à ce jour a été réalisée en 2008 près de la ville de Wegel Tena dans la province de Wollo, dans le nord du pays. Cette opale peut avoir un jeu de couleurs vif clignotant à partir d'une couleur de corps claire, blanche, jaune, orange ou brune. Elle est plus stable que l'opale de North Shewa. Ce matériau est rapidement devenu connu dans le commerce sous le nom de «welo opal», mais les noms «wollo» et «wello» sont également rencontrés.

Une grande partie de l'opale welo est produite à partir d'une seule zone de roches volcaniques stratifiées. La veine principale est une ignimbrite rhyolitique opalisée jusqu'à un mètre d'épaisseur qui recouvre une base d'argile. L'opale s'est probablement formée lorsque des eaux siliceuses se sont accumulées au-dessus de l'argile imperméable. Le gel de silice a précipité dans les espaces poreux de l'ignimbrite et a ensuite été transformé en opale.

Le filon affleure le long des parois escarpées de la vallée, où de courts tunnels horizontaux sont creusés pour extraire l'opale. L'exploitation souterraine est ici un travail très dangereux, car l'ignimbrite est souvent fracturée, friable et mal lithifiée. Le filon peut être tracé le long des parois de la vallée où il est exploité, mais son étendue géographique complète est inconnue car la strate opale est recouverte par jusqu'à 350 mètres de dépôts volcaniques stratifiés. Cependant, le gisement peut s'étendre sur plusieurs kilomètres et pourrait devenir une source majeure d'opale de qualité gemme. 1

Un troisième gisement a été découvert en 2013, toujours dans la province de Wollo, mais à environ 100 kilomètres au nord de la région de Wegel Tena. Une grande partie de l'opale présente dans ce dépôt a une couleur de corps grise à noire translucide. 3 Il se produit dans une veine d'ignimbrite minéralisée. Le filon se trouve dans une longue séquence de roches volcaniques stratifiées. Il mesure jusqu'à 60 centimètres d'épaisseur et repose sur une argile imperméable. Ce dépôt est également mal défini mais le filon peut être tracé le long des parois escarpées de la vallée. L'exploitation minière actuelle se fait par des tunnels horizontaux creusés dans l'affleurement du filon sur des versants escarpés.

Opale de feu précieux: Une partie de l'opale produite dans la province de Wollo a une couleur de corps orange, jaune ou rougeâtre avec un jeu de couleur. La couleur du corps orange, jaune ou rougeâtre répond à la définition d'une opale de feu, et le jeu de couleur répond à la définition d'une opale précieuse. Répondant à ces deux critères, ces opales pourraient être appelées «opales de feu précieuses».

Welo "Precious Fire Opals"

Une grande partie de l'opale produite dans la province de Wollo a une couleur de corps orange, jaune ou rougeâtre avec un jeu de couleur. La couleur du corps orange, jaune ou rougeâtre répond à la définition d'une opale de feu, et le jeu de couleur répond à la définition d'une opale précieuse. Répondant aux deux critères, ces opales pourraient être appelées «opales de feu précieuses».

L'opale de couleur orange dans l'image qui l'accompagne est un exemple de l'une de ces «précieuses opales de feu». Il a une couleur de corps orange et s'il est joué à la lumière, il a un jeu de couleur qui clignote entre le vert électrique et le violet. C'est un bel exemple d'opale éthiopienne.

Ce type d'opale est assez abondant dans la production provenant actuellement de la province de Wollo. Il est transparent, comme l'exemple illustré ici, et qui permet au jeu de couleur au plus profond d'une perle, d'un cabochon ou d'une pierre à facettes d'être visible.

Opale éthiopienne: Un nodule d'opale de couleur sombre provenant de la province de Shewa en Éthiopie. Image du domaine public par Elade53.

Opales d'hydrophane

Beaucoup d'opales extraites en Éthiopie, en particulier des gisements de Welo, sont des opales d'hydrophane. "Hydrophane" est un nom utilisé pour une opale poreuse qui a la capacité d'absorber l'eau. Un changement de couleur ou de transparence accompagne souvent l'absorption d'eau. Ces opales ont généralement une densité plus faible que les autres types d'opale en raison de leur porosité. Certaines de ces opales peuvent absorber suffisamment d'eau pour produire un gain de poids allant jusqu'à 15%.

La propriété hydrophane des opales éthiopiennes provoque parfois des problèmes de durabilité. L'absorption d'eau peut entraîner des fissures. Pour cette raison, les propriétaires d'opale d'hydrophane devraient éviter de la plonger dans l'eau. 2 Ils n'absorbent pas l'eau instantanément. L'opale peut prendre plusieurs heures pour absorber une quantité importante d'eau. L'opale d'hydrophane se desséchera si on la laisse sécher, et la déshydratation peut se produire en quelques jours à quelques semaines. Après déshydratation, l'opale aura le même aspect et les mêmes propriétés qu'avant l'absorption de l'eau.

Les propriétés d'hydrophane de ces opales sont des considérations importantes lors de l'examen et de l'achat d'opales brutes ou coupées. Leur stabilité, leur apparence et leur poids peuvent tous être modifiés par immersion dans l'eau.

Traitements de l'opale éthiopienne

De nombreuses opales éthiopiennes sont vendues à l'état naturel et certaines sont traitées. Leur porosité en fait de bons candidats pour les traitements de teinture, de fumée et de sucre / acide. Tous ces traitements, lorsqu'ils sont divulgués, réduisent le prix de l'opale à beaucoup moins que l'opale naturelle de même apparence. Lorsqu'elles ne sont pas divulguées, elles peuvent tromper les acheteurs inexpérimentés et parfois même les acheteurs expérimentés.

Perles d'opale éthiopienne teintes: La nature hydrophane d'une grande partie de l'opale éthiopienne facilite la teinture. Une personne qui connaît l'opale se rendra probablement compte que les couleurs scandaleuses de ces perles ont été produites par teinture. Les personnes qui ont vu beaucoup d'opale peuvent être dupes lorsque le colorant est utilisé pour produire une couleur plus subtile et crédible.

Traitement de teinture

Les opales d'hydrophane, comme celles que l'on trouve en Éthiopie, sont faciles à teindre car leur porosité absorbe naturellement les liquides. Les personnes qui connaissent l'opale peuvent identifier l'opale teinte à vue lorsqu'une couleur scandaleuse est utilisée. Cependant, la pratique d'améliorer légèrement la couleur du corps d'une opale avec du colorant peut être beaucoup moins évidente. Dans ces cas, les traitements de teinture peuvent souvent être détectés par examen microscopique ou en coupant dans l'opale pour voir si la couleur est concentrée près de la surface.

Certains gros acheteurs d'opale taillée ou de bijoux finis exigent des fournisseurs qu'ils fournissent des échantillons de l'opale brute lors de gros achats. Les échantillons sont utilisés à des fins de test et de comparaison pour s'assurer que les pierres finies et les bijoux qu'ils achètent n'ont pas été traités. Les améliorations des couleurs peuvent augmenter la valeur marchande et le prix de l'opale si elles ne sont pas évidentes ou divulguées. Pour cette raison, si un acheteur souhaite une opale de couleur naturelle, il est important de tester pour confirmer que la couleur n'est pas causée par un colorant.

Opale éthiopienne avec traitement à la fumée: La couleur foncée de ce cabochon d'opale Welo a été produite par traitement à la fumée. La fumée produit une couleur de corps sombre qui contraste fortement avec le jeu de couleur de l'opale.

Traitement de la fumée

La fumée est une suspension de très fines particules dans l'air ou le gaz. De fines particules de fumée peuvent pénétrer dans les pores de l'opale et changer sa couleur corporelle. Le traitement de la fumée peut être effectué en enveloppant l'opale dans du papier et en chauffant le papier à une température qui produit une combustion lente. Le papier fumant libère de fines particules de suie noire qui pénètrent dans les pores de l'opale et assombrissent sa couleur corporelle. La couleur du corps plus sombre contraste avec le jeu de couleur de l'opale, ce qui la rend plus forte et plus évidente.

Le traitement de la fumée peut parfois être détecté en recherchant des particules de suie noire lors de l'examen microscopique. Ceux-ci peuvent souvent être vus individuellement ou en concentrations le long des microfractures dans l'opale. Les tests de laboratoire, tels que la spectroscopie Raman, ont la capacité de détecter le traitement de la fumée car ils peuvent détecter le carbone, qui est normalement absent dans les opales d'origine volcanique.

Traitement sucre / acide

Le traitement sucre / acide se fait en trempant l'opale pendant quelques jours dans une solution chaude d'eau sucrée, puis en plongeant l'opale dans de l'acide sulfurique. L'acide oxyde le sucre dans les espaces poreux de l'opale, produisant des particules de carbone de couleur foncée et des taches. Cela donne ou assombrit une couleur de corps grise, noire ou brune dans l'opale. Comme le traitement de la fumée, ceux-ci peuvent souvent être détectés par examen microscopique ou par des tests de laboratoire pour le carbone.

Informations sur l'opale éthiopienne
1 Opale de jeu de couleur de Wegel Tena, province de Wollo, Éthiopie: Benjamin Rondeau, Emmanuel Fritsch, Francesco Mazzero, Jean-Pierre Gauthier, Bénédicte Cenki-Tok, Eyassu Bekele et Eloïse Gaillou; Gems & Gemology, Volume 46, Numéro 2, pages 90-105, numéro d'été 2010.
2 Une technique utile pour confirmer la nature hydrophane de l'opale: Nathan Renfro; Gems & Gemology, Volume 49, Numéro 3, numéro d'automne 2013.
3 Un nouveau gisement d'opale noire d'Éthiopie: Lore Kiefert, Pierre Hardy, Tewodros Sintayehu, Begosew Abate et Girma Woldetinsae; Gems & Gemology, Volume 50, Numéro 4, numéro d'hiver 2014.

Quel est l'avenir des opales éthiopiennes?

L'avenir est très brillant pour les opales éthiopiennes. Ils deviennent beaucoup plus visibles sur le marché des pierres précieuses et des bijoux, et le public qui achète des pierres précieuses en prend conscience. Tout cela s'est produit sans qu'une grande société minière ou marque de bijoux ne dépense des millions de dollars pour les promouvoir. Ils se présentent dans une variété de couleurs de base translucides à transparentes avec un jeu de couleurs vives dans une variété de motifs. Ils se vendent actuellement à des prix très raisonnables par rapport à des matériaux d'aspect similaire d'Australie. Des quantités importantes d'opale éthiopienne sont produites et le pays pourrait devenir le premier challenger important de l'opale australienne, qui domine le marché mondial de l'opale depuis plus de 100 ans.